¿Por qué las criaturas marinas confunden el plástico con la comida?

Numerosas especies marinas, desde el pequeño plancton hasta las ballenas gigantes, piensan en los desechos plásticos como alimento y se los comen. Entonces, ¿Cómo sucede esto? La respuesta a la pregunta está en el olor del plástico. Cientos de especies de criaturas marinas comen plástico porque huelen a comida.

Esto se debe a que el plástico no solo parece alimento para las criaturas marinas, sino que también huele. La próxima vez que vaya a la playa, saque el plástico del agua y trate de olerlo. Descubrirá que huele a pescado», dice un ecólogo microbiano del Instituto Real de Investigación Marina de los Países Bajos.

Dice que esto es causado por los plásticos en el océano que se cubren rápidamente con una fina capa de microbios, a menudo llamado ‘Plastificante’. La capa viscosa del plástico segrega sustancias químicas que hacen que huela y sepa a comida. Una sustancia química en particular, el sulfuro de dimetilo (DMS), emitido por los plásticos atrae a los animales, incluidos los peces.

Si no se toman medidas, se espera que la cantidad de desechos plásticos en los océanos se triplique en 10 años. La teoría también se aplica a las aves marinas depredadoras que encuentran su alimento por su olor. Pero otras especies, como la ballena caña, consumen plástico accidentalmente cuando su alimento principal es filtrar el plancton fuera del agua.

Aumento de plástico en los océanos

El plástico en los océanos está creciendo rápidamente. Según un estudio de 2015, ocho millones de toneladas de plástico ingresan a los océanos cada año. Parte de esto entra en sistemas de grandes corrientes conocidos como remolinos. El plástico atrapado en vórtices se descompone en pequeños pedazos y se convierte en microplásticos que pueden ser digeridos por criaturas marinas.

Este estudio se describe como el mejor estudio jamás realizado para medir la cantidad de desechos plásticos en los océanos. Los desechos plásticos se ven en los confines más lejanos y profundos de los océanos. Pero Kristian Syberg de la Universidad de Roskilde no está de acuerdo con los resultados de la investigación.

«Este es un estudio que estima que la acumulación de desechos plásticos en los océanos se subestima en gran medida. Hay dos razones, primero, los resultados se basan en el escaneo de la superficie, y faltan partículas menores de 0,3 milímetros. Y en segundo lugar, las muestras en la superficie del agua son probablemente solo el uno por ciento de las partículas en el océano».

Según el estudio de 2015, 17,5 millones de toneladas de desechos plásticos podrían ingresar a los océanos anualmente para 2025 si no se toman medidas.

¿Afecta la vida marina bajo las olas?

Surge una pregunta importante, basada en el conocimiento de que los polímeros son digeridos regularmente por la vida marina. ¿Tiene este material un impacto ecológico y por qué no utilizar la ciencia para desarrollar alternativas más seguras a las sustancias problemáticas?

A los investigadores les preocupa que el plástico esté clasificado como residuo no peligroso. Sin embargo, también se desconoce el alcance del daño a la vida marina. «El efecto en animales grandes como las ballenas y las aves es claro. Pueden morir de hambre ahogándose o porque el plástico que comen obstruye su sistema digestivo».

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